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El tren ligero es una forma de transporte ferroviario en el que se utiliza material rodante de características similares al del tranvía , pero opera en plataforma segregada del resto del tráfico , con derecho de paso prioritario en los puntos de intersección . Tienen una capacidad intermedia de transporte a escala regional y metropolitana, generalmente mayor que la del tranvía y menor que la del ferrocarril convencional.​ La definición ha evolucionado en las últimas décadas acorde a la expansión del ferrocarril urbano que se ha producido en las últimas décadas, en especial en Europa y Estados Unidos . Según la Asociación Internacional del Transporte Público , el concepto de tren ligero engloba un amplio espectro de servicios ferroviarios: tranvías modernos a los que se han incorporado medidas de prioridad de paso y secciones segregadas, tren-tranvías que incorporan elementos propios de los trenes de cercanías y metros ligeros; que prestan un servicio de frecuencia y prestaciones similares a las del metro pesado.​ El término es una traducción no literal del inglés «Light rail» (o LRT, Light Rail Transit). Fue concebido por la US Urban Mass Transportation Administration (UMTA) (actualmente FTA - Federal Transit Administration) en Estados Unidos para describir las transformaciones que se estaban llevando a cabo en ese país y en Europa en materia tranviaria. En Alemania , el término usado es «Stadtbahn», que significa « ferrocarril urbano». Sin embargo, la UMTA finalmente adoptó el término tren ligero para todos los sistemas modernos, mientras que a los tradicionales se los siguen llamando tranvía .​ Otros países con sistemas de este tipo siguen utilizando el término de tranvía .​ Lo más difícil es determinar la diferencia entre un tren ligero y los sistemas de tranvía . Hay una gran cantidad de similitudes entre las tecnologías, muchos de los mismos vehículos se pueden utilizar para ambos, y es común clasificar los tranvías como un subtipo del tren ligero y no como un tipo particular de transporte . Las tres versiones generales son: El tranvía es un medio de transporte de pasajeros que circula por la superficie en áreas urbanas, en las propias calles, sin separación del resto de la vía ni senda o sector reservado. El tren ligero es un sistema tranviario que circula en gran parte de su recorrido por una plataforma parcial o totalmente segregada del tráfico rodado y en algunos casos tienen prioridad semafórica. Un derivado del tren ligero es también conocido como metro ligero.